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Hopes for a vaccine

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Pixabay graphic by TheDigitalArtist.

Coronavirus vaccine: reasons to be optimistic

Zania Stamataki, University of Birmingham

The first coronaviruses known to infect humans were discovered more than half a century ago – so why are there no vaccines against these viruses? Should we be optimistic that an effective vaccine will be developed now?

SARS-CoV-2, the recently discovered coronavirus that causes COVID-19, is similar enough to other coronaviruses, so scientists make predictions about how our immune system might deal with it. But its novelty warrants its own careful study. Similar to Sars and Mers that cause severe acute respiratory syndrome, the novel coronavirus has emerged from animals and can cause damage to the lungs and sometimes other organs.

Why don’t we have a vaccine against other human coronaviruses? The emergence of Sars and Mers, in 2002 and 2012 respectively, were either quashed relatively quickly or affected small numbers of people. Despite the interest from keen virologists, there was no economic incentive to develop a vaccine for these diseases as they posed a small threat at the time. Virologists with an interest in coronaviruses were struggling to secure funding for their research.

In contrast, COVID-19 has caused huge disruption around the world. As a result, at least 90 vaccines are under development, with some already in human trials.

How a vaccine works

A vaccine gives our body a harmless flavor of the virus, alerting the immune response to generate antibodies and/or cellular immunity (T cells) ready to fight the infection. The idea is that we can then deploy a ready-made defense system next time we encounter the virus, and this spares us from severe symptoms. We know that most people who have recovered from COVID-19 have detectable antibodies in their blood.

We don’t know if these antibodies are fully protective, but a vaccine still has the potential to elicit powerful neutralizing antibodies and scientists will evaluate these following vaccination. Researchers will also look for potent T cell responses in the blood of vaccinated people. These measurements will help scientists predict the efficacy of the vaccine, and will be available before a vaccine is approved.

The best way to evaluate a vaccine, of course, is to judge how well it protects people from infection. But exposing vulnerable groups to the virus is far too risky, so most vaccines will be tested in younger people with no underlying health problems. There are ethical considerations for deliberately infecting a healthy person with a potentially dangerous virus for a vaccine trial, and these need to be considered carefully.

In the course of a pandemic, a vaccinated volunteer may become infected with the novel coronavirus, especially if they are a healthcare worker. It will take time to gather data on protection following infection and compare them to people that received a placebo vaccine.

Vaccine challenges

The ideal vaccine should protect everyone and cause lifelong defenses with a single dose. It would be quick to produce, affordable, easy to administer (nasal or oral administration) and wouldn’t need refrigeration, so non-specialists can distribute it to hard-to-reach parts of the world. In reality, we don’t fully understand how to produce a vaccine that induces long-lived protective immunity for different viruses. For some infections, we need to administer booster vaccinations.

Ageing comes with a tired immune system that struggles to respond to vaccination, and this is also the case for people with weakened immune systems, so it is difficult to protect the most vulnerable. Therefore, vaccination programs that protect over 80% of the population can reduce the incidence of virus spreading and protect the vulnerable by proxy, through herd immunity. Currently, the percentage of people who may have had COVID-19 in different parts of the world varies, but this is hard to estimate because of test availability.

Scientists test and confirm a vaccine’s safety before it is approved. We appreciate that in some viral infections, existing antibodies from an earlier infection with the same type of virus can cause more severe disease. However, there is no strong evidence for any adverse effects of antibodies for SARS-CoV-2 infection.

Within reach

Here are some reasons to be optimistic. One, this virus can be cured. Unlike some viruses such as HIV that embed their genome in our own and make fresh copies of themselves after immune elimination, we know that SARS-CoV-2 is unable to persist in this way.

Two, most infected patients develop antibodies and there is evidence of virus-specific T cell responses. Although we don’t know if these responses are protective yet, these are precisely the responses that can lead to immunological memory, the cornerstone of vaccination. Vaccine products will be refined and enriched to induce more potent immune responses than natural infection.

Three, coronaviruses mutate slower than viruses such as influenza, and we know from Sars and Mers that antibodies can persist for at least one to two years following recovery. This is good news for an effective vaccine that may not require updating for quite some time.

There are more reasons to be upbeat. Scientists are testing several approaches so there is a higher probability of success, and pharmaceutical companies have been engaged early, scaling up production and working out logistics for distribution even before there is evidence the vaccine will work. This is worth the investment because resources can be quickly repurposed for the most promising vaccines following the first clinical trials.

A coronavirus vaccine is within our reach, and it is our best hope to stem transmission and generate herd immunity to protect the most vulnerable. Taking away its hosts for replication, we can eradicate this virus from the human population just as vaccination previously eradicated smallpox.The Conversation

 

Zania Stamataki, Senior Lecturer in Viral Immunology, University of Birmingham

This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.

 

During this quarantine Claro has increased the cost of Internet service for The Panama News by at least six-fold. Used to be, one could go to one of their offices and load the chip in the wireless modem for $15 plus tax and get 30 days of service. Loading the chips using cards according to the instructions that come through a cell phone, you get just a few days of service. To help specifically with that, there are two things you might do:
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2. Buy Claro prepaid phone cards, scratch off the covering on the code numbers and email those numbers to fund4thepanamanews@gmail.com
 

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En los huesos: el ascenso y la caída de los mayas

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Hoy, el sitio de Ceibal está rodeado de árboles, por lo que es difícil imaginar cómo sería un próspero centro urbano maya. Ceibal fue uno de los primeros sitios mayas en Guatemala donde se construyeron estructuras ceremoniales. ¿Qué ideas se puede obtener sobre el auge y la caída de la civilización maya al comprender la forma en que las personas interactuaban con los animales y el medio ambiente? Foto por Ashley Sharpe.

Huesos de animales nos cuentan sobre
el ascenso y la caída de los mayas

por STRI

Decenas de miles de pequeños fragmentos de hueso revelan hábitos alimenticios, prácticas ceremoniales y el desarrollo de la domesticación de animales durante más de 2000 años de historia.

Más de 35,000 fragmentos de huesos y conchas de un asentamiento maya en Ceibal, Guatemala, cuentan la historia del uso de animales a través de los altibajos de una gran civilización, según un nuevo artículo en la revista PLOS One, escrito por Ashley Sharpe, arqueóloga del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) junto a colegas de la Universidad de Arizona, la Universidad de Ibaraki, Japón, el Instituto de Antropología e Historia de Guatemala y la Universidad de San Carlos.

Una de las primeras comunidades mayas en construir grandes monumentos, el sitio de Ceibal estuvo ocupado de manera casi continua durante más de 2000 años, desde aproximadamente 1000 a. C. hasta 1200 d. C.

“Debido a que las excavaciones fueron tan extensas tanto en tiempo como en espacio, los patrones que vemos, como los cambios dramáticos en la dieta y los usos ceremoniales de los animales, no son casualidades, pero probablemente representan la forma en que los mayas usaban los recursos tanto en Ceibal como son comparables con otros informes en toda la región”, comentó Sharpe.

Los huesos se descomponen rápidamente en los trópicos húmedos.

Para recuperar un número tan excepcional de restos bien conservados, los miembros del Proyecto Arqueológico Ceibal-Petexbatun suspendieron el suelo de las excavaciones en el agua y recogieron fragmentos de huesos mientras flotaban hacia la cima. Clasificaron los fragmentos comparándolos con colecciones de huesos de animales identificados.

“Desde los primeros restos hace casi tres mil años, vemos muchos perros diferentes en toda la comunidad, que en ese momento eran los únicos animales domésticos en América Central”, comentó Sharpe. “Es posible que algunos fueran mascotas o se usaran para cazar, pero unos pocos huesos con marcas de corte podrían indicar que algunos se los comieron”.

El equipo también descubrió que los primeros residentes de Ceibal estaban comiendo miles de caracoles y mejillones del río y de los humedales cercanos. En una zona residencial que data de aproximadamente 700-450 a. C. encontraron a un hombre adulto enterrado con cientos de caracoles manzana: tal vez evidencia de su fiesta de entierro.

“De hecho, nuestro resultado más intrigante fue un cambio importante hace unos 2000 años de grandes cantidades de caracoles manzana y conchas de mejillón a muchos más huesos de peces, tortugas y ciervos”, comentó Sharpe. “Tenemos mucha curiosidad por saber si esto fue solo un cambio en las preferencias alimentarias, o el resultado de la pérdida de hábitat. Hay evidencia de núcleos de sedimentos en el norte de Guatemala de que hubo mucha deforestación y erosión durante la transición Preclásico-Clásico alrededor del año 200 d. C., lo que quizás destruyó los hábitats de humedales”.

Otro patrón interesante fue el aumento en los huesos de tortugas de río (Dermatemys mawii) después del 200 d. C. La tortuga de agua dulce más grande de la región, esta especie en peligro crítico todavía se considera un manjar. En otro estudio del Smithsonian, los zoólogos sugirieron que los antiguos mayas importaron tortugas del istmo de Tehuantepec. Aunque esto aún no se ha confirmado mediante análisis genéticos, los resultados de Ceibal respaldan esta posibilidad.

Se identificó evidencia de otra especie importada a partir de los pocos huesos frágiles de aves que quedaron en el sitio: pavos.

Los huesos de pavo aparecen en Ceibal después del período Preclásico, lo que respalda la idea de que la gente traía los primeros pavos domesticados del centro de México al sur de Guatemala. El análisis de isótopos de Sharpe en los huesos de pavo muestra que al final de la transición los pavos estaban comiendo maíz, lo que confirma que probablemente fueron domesticados.

“Los huesos de ciervos de cola blanca y de corzo eran comunes a lo largo de la historia del sitio, pero a medida que Ceibal se convirtió en un importante centro político y la sociedad se estratificó más socialmente, comenzamos a encontrar más ciervos, a veces una docena en un solo depósito de basura”, Sharpe comentó. “Los ciervos parecen ser un alimento favorito de las élites del período Clásico y pueden haber jugado un papel especial durante las fiestas”.

También hubo otra evidencia de estratificación social. Las élites de Ceibal llevaban patas y pieles felinas en las estelas. En un basural detrás del palacio real, los investigadores descubrieron mandíbulas de margay y de kinkajú, el brazo de un oso hormiguero, un diente de tiburón toro y espinas de erizo de mar, tal vez también los restos de disfraces u otra parafernalia real.

En comparación, la clase media tenía una dieta más variada de fauna local, que incluía conejos, pacas, agutíes, zarigüeyas, mapaches, comadrejas y armadillos, osos hormigueros e incluso ocasionalmente un pecarí o tapir.

“Entonces, de repente, todo se detuvo alrededor del año 950 d. C. durante el famoso ‘Colapso Maya’, cuando todas las ciudades fueron abandonadas”, comentó Sharpe. “Solo unas pocas personas regresaron ocasionalmente a los límites del sitio en los siglos posteriores”.

Identificar los huesos en esta colección masiva fue solo el primer paso. En el futuro, esperan afinar sus identificaciones de los numerosos peces pequeños en el sitio, usar ADN para examinar las razas de perros mayas y aprender más sobre las vidas de las no élites.

“El enfoque de la arqueología maya hasta ahora ha sido grandes sitios monumentales, y especialmente las élites reales durante el período Clásico”, comentó Sharpe. “Esperamos excavar residencias y sitios más antiguos para tener una mejor idea de cómo era la sociedad para la mayoría de los mayas”.

Huesos de animales nos cuentan sobre el ascenso y la caída de los mayas en Guatemala

Decenas de miles de pequeños fragmentos de hueso revelan hábitos alimenticios, prácticas ceremoniales y el desarrollo de la domesticación de animales durante más de 2000 años de historia.

Más de 35,000 fragmentos de huesos y conchas de un asentamiento maya en Ceibal, Guatemala, cuentan la historia del uso de animales a través de los altibajos de una gran civilización, según un nuevo artículo en la revista PLOS One, escrito por Ashley Sharpe, arqueóloga del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) junto a colegas de la Universidad de Arizona, la Universidad de Ibaraki, Japón, el Instituto de Antropología e Historia de Guatemala y la Universidad de San Carlos.

Una de las primeras comunidades mayas en construir grandes monumentos, el sitio de Ceibal estuvo ocupado de manera casi continua durante más de 2000 años, desde aproximadamente 1000 a. C. hasta 1200 d. C.

“Debido a que las excavaciones fueron tan extensas tanto en tiempo como en espacio, los patrones que vemos, como los cambios dramáticos en la dieta y los usos ceremoniales de los animales, no son casualidades, pero probablemente representan la forma en que los mayas usaban los recursos tanto en Ceibal como son comparables con otros informes en toda la región”, comentó Sharpe.

Los huesos se descomponen rápidamente en los trópicos húmedos.

Para recuperar un número tan excepcional de restos bien conservados, los miembros del Proyecto Arqueológico Ceibal-Petexbatun suspendieron el suelo de las excavaciones en el agua y recogieron fragmentos de huesos mientras flotaban hacia la cima. Clasificaron los fragmentos comparándolos con colecciones de huesos de animales identificados.

“Desde los primeros restos hace casi tres mil años, vemos muchos perros diferentes en toda la comunidad, que en ese momento eran los únicos animales domésticos en América Central”, comentó Sharpe. “Es posible que algunos fueran mascotas o se usaran para cazar, pero unos pocos huesos con marcas de corte podrían indicar que algunos se los comieron”.

El equipo también descubrió que los primeros residentes de Ceibal estaban comiendo miles de caracoles y mejillones del río y de los humedales cercanos. En una zona residencial que data de aproximadamente 700-450 a. C. encontraron a un hombre adulto enterrado con cientos de caracoles manzana: tal vez evidencia de su fiesta de entierro.

“De hecho, nuestro resultado más intrigante fue un cambio importante hace unos 2000 años de grandes cantidades de caracoles manzana y conchas de mejillón a muchos más huesos de peces, tortugas y ciervos”, comentó Sharpe. “Tenemos mucha curiosidad por saber si esto fue solo un cambio en las preferencias alimentarias, o el resultado de la pérdida de hábitat. Hay evidencia de núcleos de sedimentos en el norte de Guatemala de que hubo mucha deforestación y erosión durante la transición Preclásico-Clásico alrededor del año 200 d. C., lo que quizás destruyó los hábitats de humedales”.

Otro patrón interesante fue el aumento en los huesos de tortugas de río (Dermatemys mawii) después del 200 d. C. La tortuga de agua dulce más grande de la región, esta especie en peligro crítico todavía se considera un manjar. En otro estudio del Smithsonian, los zoólogos sugirieron que los antiguos mayas importaron tortugas del istmo de Tehuantepec. Aunque esto aún no se ha confirmado mediante análisis genéticos, los resultados de Ceibal respaldan esta posibilidad.

Se identificó evidencia de otra especie importada a partir de los pocos huesos frágiles de aves que quedaron en el sitio: pavos.

Los huesos de pavo aparecen en Ceibal después del período Preclásico, lo que respalda la idea de que la gente traía los primeros pavos domesticados del centro de México al sur de Guatemala. El análisis de isótopos de Sharpe en los huesos de pavo muestra que al final de la transición los pavos estaban comiendo maíz, lo que confirma que probablemente fueron domesticados.

“Los huesos de ciervos de cola blanca y de corzo eran comunes a lo largo de la historia del sitio, pero a medida que Ceibal se convirtió en un importante centro político y la sociedad se estratificó más socialmente, comenzamos a encontrar más ciervos, a veces una docena en un solo depósito de basura”, Sharpe comentó. “Los ciervos parecen ser un alimento favorito de las élites del período Clásico y pueden haber jugado un papel especial durante las fiestas”.

También hubo otra evidencia de estratificación social. Las élites de Ceibal llevaban patas y pieles felinas en las estelas. En un basural detrás del palacio real, los investigadores descubrieron mandíbulas de margay y de kinkajú, el brazo de un oso hormiguero, un diente de tiburón toro y espinas de erizo de mar, tal vez también los restos de disfraces u otra parafernalia real.

En comparación, la clase media tenía una dieta más variada de fauna local, que incluía conejos, pacas, agutíes, zarigüeyas, mapaches, comadrejas y armadillos, osos hormigueros e incluso ocasionalmente un pecarí o tapir.

“Entonces, de repente, todo se detuvo alrededor del año 950 d. C. durante el famoso ‘Colapso Maya’, cuando todas las ciudades fueron abandonadas”, comentó Sharpe. “Solo unas pocas personas regresaron ocasionalmente a los límites del sitio en los siglos posteriores”.

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“El enfoque de la arqueología maya hasta ahora ha sido grandes sitios monumentales, y especialmente las élites reales durante el período Clásico”, comentó Sharpe. “Esperamos excavar residencias y sitios más antiguos para tener una mejor idea de cómo era la sociedad para la mayoría de los mayas”.

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Ashley Sharpe sostiene un colmillo de jaguar. Foto por Sean Mattson.

 

Estudiando huesos de perro. “En sociedades como los mayas, donde tenemos muy pocos registros escritos”, dice Ashley Sharpe del Smithsonian (arriba), “cualquier pista sobre eventos en la historia es increíblemente valiosa”. Foto por Sean Mattson.

 

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Ejemplos de depósitos de caracol manzana del preclásico medio (Pomacea flagellata). Foto por Ashley Sharpe.

 

Ejemplos de restos de animales en Ceibal. Foto por Ashley Sharpe.

 

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Editorial: Progress, but it’s not over

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Santeños being signed up for food assistance: Los Santos has not had a new coronavirus infection registered for nearly two weeks. That’s because it was cordoned off from the rest of the country before the disease could make much progress there. The economy is a shambles, except that much of the province is composed of ranching and agriculture areas where people can go on a subsistence economy. Here government workers sign up a family for the modest government food assistance program. They’re perhaps a bit flabby from a starchy and fatty cheap diet, but do not appear to be starving. Photo by the Presidencia.

The worst number tells the best story

More than 250 people have died in Panama from coronavirus infections, often enough in combination with other maladies. Every person who died was unique and irreplaceable, a bundle of good and not-so-good qualities, an individual worth saving by our society. It’s awful.

Except, we are an international air and sea crossroads. For that reason we had at the outset special vulnerabilities that few other places had. We started out with critical shortages of masks and other protective clothing, testing kits and ventilators. We are one of the most economically unequal societies in the world, which makes it hard to bring people together about anything. We depended for our national defense on the United States, whose wretched president has dismantled his own country’s defenses against epidemics and was in no position to help us when the disease hit.

And yet, here we are with a much lower per capita death toll than the USA.

It’s because our president, after a missed step or two at the start, took the situation seriously and interposed a severe low-tech defense, a strict quarantine that has been annoying and burdensome to all. But it has worked. People around the world are recognizing Nito Cortizo’s leadership and the relatively successful defense he has led.

The restrictions are now easing, very slowly for relatively few people. There are many sacrifices to endure before this plague subsides. There are many foolish or malicious voices in the siren chorus to ignore. Some of them are from foreigners with a colonial mentality who need to be sent back to from whence they came. Some are from home–grown fools who see nothing amiss with trying to live through a life-and-death crisis in an bizarro universe of alternative facts. Panama’s national defense is more than quiet endurance, it’s a vociferous dispute against bad advice, dishonest spins and outright if viral lies.

But carry on, good citizens of whatever nationality. We are winning this but the crisis is far from over.

  


Bear in mind…

 

All sins are attempts to fill voids.

Simone Weil

 

Don’t join the book burners. Don’t think you’re going to conceal faults by concealing evidence that they ever existed. Don’t be afraid to go in your library and read every book.

Dwight D. Eisenhower

 

Whatever is produced in haste goes hastily to waste.

Saadi

 

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Kermit’s birds / Las aves de Kermit

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Gray Hawk ~ Gavilán Gris ~ Buteo nitidus. Encontrado en Las Lajas, Chiriquá, a 27 pies.
Foto © Kermit Nourse.

The Gray Hawk
El Gavilán Gris

This is a small raptor that feeds mostly on reptiles. Ranging parts of the US-Mexico borderlands throughout much of South America, it can be found in various types of vegetation. The Gray Hawk is migratory on the north end of its habitat, but is a year round resident of Panama. It’s irregularly distributed on both sides of the isthmus, more on the Pacific Side, preferring forest edges and lightly forested areas, and to be near water. In Chiriqui they will go about 4,000 feet up the slope, but they are generally not found in Bocas del Toro. In Darien they are uncommon and generally found along the banks of the Tuira and Chucunaque rivers.


Este es un pequeño raptor que se alimenta principalmente de reptiles. En varias partes de las fronteras de Estados Unidos y México en gran parte de América del Sur, se puede encontrar en varios tipos de vegetación. El Gray Hawk es migratorio en el extremo norte de su hábitat, pero es un residente de Panamá durante todo el año. Se distribuye irregularmente en ambos lados del istmo, más en la vertiente del Pacífico, prefiriendo los bordes del bosque y las áreas ligeramente boscosas, y estar cerca del agua. En Chiriquí subirán unos 4,000 pies cuesta arriba, pero generalmente no se encuentran en Bocas del Toro. En Darién son poco comunes y generalmente se encuentran a lo largo de las orillas de los ríos Tuira y Chucunaque.

 


 

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Movimiento Democrático Popular, Nito y la aceptación de los ciudadanos

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La negación general, sin transparencia y sin identificar lo que es erróneo. Gráfico de la Presidencia.

Una crisis de legitimidad

por el Movimiento Democrático Popular

Escasamente a un año de haber ganado las elecciones con el raquítico porcentaje del 33.1% de los votos, que le significaron escasos 38.000 votos de diferencia sobre Rómulo Roux, su más cercano competidor, y gracias a los votos de un partido aliado aún más desprestigiado como el MOLIRENA, todo indicaba que el hoy presidente Laurentino Cortizo Cohen tendría que realizar un gran esfuerzo por conquistar la aceptación de ese 67% de panameños que no compraron sus eslóganes de “no mentir y no robar” y de que en su gobierno “nadie será intocable, ni siquiera los ministros”.

Si bien era un presidente que cumplía con la exigencia de legalidad por haber ganado incuestionablemente las elecciones, carecía en esa coyuntura de la suficiente legitimidad, es decir de la expresa aceptación y consentimiento de la mayoría de los ciudadanos, la que parecía ir consiguiendo a medida que discurrían los primeros meses de gobierno, gracias, sobre todo, a la denuncia sistemática de las enormes falencias y desatinos de la pasada presidencia de Juan Carlos Varela, responsable de una política económica que llevó al país a una preocupante desaceleración económica, al mantenimiento de la corrupción y la impunidad heredada del Gobierno de Ricardo Martinelli y a un aumento inquietante del desempleo y el endeudamiento externo.

El clientelismo, las políticas neoliberales y la corrupción lo acorralan

Poco duró el proceso de conquista de legitimidad en base a la crítica del gobierno anterior. La inflación de la planilla estatal con vistas al control del partido que lo llevó al poder a regañadientes por carecer de una mejor opción, sumado al multitudinario nombramiento de sectores leales a su persona y a los tres ministros en los que ha hecho descansar su gobierno –Gabriel Carrizo, José Alejandro Rojas y Rafael José Sabonge–, generaron las primeras criticas, que pronto se sumaron a las que provocó el anuncio de que el gobierno asumiría una política económica extraordinariamente favorecedora de los intereses privados, tal como es la ley de las Asociaciones Publico-Privadas, que disminuye la autoridad económica del Estado para fortalecer la del mercado.

En otras palabras, con dicha ley se anuncia una segunda ola de privatizaciones generalizadas que entregará a la empresa privada proyectos importantes por un valor de diez mil millones de dólares (10.000 millones), prácticamente la inversión del Estado en los próximos cuatro años, lo que vendría reforzado por un paquete de 23 leyes que consolidarían ampliamente el control hegemónico de la empresa privada sobre el Estado, lo que amplificará la corrupción, aumentará los costos de dichos proyectos para el Estado y los ciudadanos tendrán que pagar peajes durante décadas para la utilización de diversas obras de infraestructura pública. No hay ninguna duda que el denominado GobierNito pretende ser la expresión más acabada del neoliberalismo postinvasión.

Si todo ello puso los pelos de punta a los sectores intelectuales menos proclives a la continuidad de la política que captura al Estado como botín electoral, y por ello asumen con mayor o menor coherencia la lucha contra la corrupción, alertó también a los sectores que rechazan abiertamente las políticas neoliberales y el control de la política nacional por una partidocracia irreformablemente corrupta, cuyo objetivo es la captura del Estado para la acumulación personal, a cambio de rendir las políticas estatales a los intereses privados.

Muy pronto al lobo se le vieron las orejas, y a solo un mes de asumir el gobierno tuvo que cancelar una adjudicación directa para servicios publicitarios dado que una de las empresas favorecidas estaba ligada directamente a Gabriel Carrizo, Vicepresidente y Ministro de la Presidencia. Posteriormente estalló otro escándalo vinculado nuevamente al Ministerio de la Presidencia: una compra directa, esta vez de generadores de agua potable que llevaba un sobrecosto de 1.3 millones de dólares. En esa ocasión fue sacrificado como chivo expiatorio el Viceministro de la Presidencia, Juan Antonio Ducruet, quien luego de cancelar la adjudicación tuvo que renunciar al cargo. A las pocas semanas el Ministerio de Educación también tuvo que cancelar una licitación para útiles y uniformes escolares por 12 millones de dólares, luego de que se conociera una serie de irregularidades en dicho proceso. Los escandalosos malos manejos en la contratación de los camiones cisternas en el Instituto de Acueductos y Alcantarillados Nacionales (IDAAN) obligó al Presidente Cortizo a realizar una pública advertencia de que tomaría medidas si continuaban las contrataciones con sobreprecios, al igual de que lo haría con los evidentes sobreprecios en las contrataciones que realizaba la Autoridad de Aseo Urbano y Domiciliario.

A partir del estado de emergencia nacional declarado por la pandemia del Coronavirus, los escándalos de corrupción se han generalizado, afectando al Ministerio de Economía y Finanzas (MEF)y a la Caja de Seguro Social (CSS). En el caso de esta última se trató de la adjudicación de un contrato de 168 millones de dólares que al hacerse público fue “suspendido”. Tampoco ha escapado a esta pandemia de corrupción el Ministerio de Seguridad, que pretendió comprar de manera directa munición por poco más de 7 millones de dólares, igualmente con un escandaloso sobreprecio denunciado por las empresas dedicadas al negocio.

La cereza del pastel

Cercado por la vorágine de corrupción desatada incluso antes de cumplir su primer año de gobierno, y con el dedo acusador señalando implacablemente a su Ministro de la Presidencia en medio de la crisis, estalla en la pandemia el demoledor escandalo del intento de compra directa, por parte de dicho ministerio, de cien de los “respiradores” necesarios para los pacientes ingresados en las “unidades de cuidados intensivos” (UCI) de los hospitales. La compra a una empresa totalmente ajena al negocio de los insumos médico-sanitarios llevaba un sobreprecio que iba de 5.000 dólares que es su precio en el mercado a los 48.950 que se pretendía pagar por los mismos. Ante la tormenta de criticas desatadas por el criminal acto, el Viceministro de la Presidencia, Juan Carlos Muñoz, intentó una balbuceante explicación que terminó de hundirlo y tuvo que presentar su renuncia.

Lo que nadie alcanza a comprender es cómo el Ministro de la Presidencia ignoraba el atraco y cómo el jefe del Ministro de la Presidencia era tomado de tonto si es que ignoraba dicho crimen. Lo cierto es que en menos de un año el Presidente ya ha tenido que nombrar a tres Viceministros de la Presidencia y soportar un diluvio de críticas y de exigencias para que renuncie a su cargo el Ministro Carrizo, si bien el Presidente Cortizo ha hecho gala de una sordera incomprensible y continúa prestándole todo su apoyo a su delfín político, sin importar los estrechos lazos que mantiene un miembro del equipo de Carrizo con el expresidente Ricardo Martinelli. Tal vez eso explique el silencio y la inacción de la Procuraduría General de la República y la Corte Suprema de Justicia sobre el caso Martinelli.

Sea como sea, Gabriel Carrizo y su equipo constituyen un ancla para la construcción de legitimidad del gobierno Cortizo, lo que abre una esperanzadora posibilidad de construir una oferta política que responda a las necesidades del momento, eso sí, siempre y cuando sea derrotada la enfermedad infantil del capillismo que infecta a las fuerzas que proponen una nueva realidad postpandemia.

 

 

 

 

 

¿Wappin? El significado del blues

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whimper, moan...

The meaning of the blues

Bessie Smith – ‘Lectric Chair
https://youtu.be/WrCHsL68AZQ

Kafu Banton – Pobreza
https://youtu.be/eCEKSXK7YaI

Luther Allison – It’s Been a Long Time
https://youtu.be/hRSiGOJ5c2c

Nina Simone – You Don’t Know What Love Is
https://youtu.be/1EzMU3EerHA

John Lee Hooker – Never Get Out Of These Blues Alive
https://youtu.be/rk_aDz4CoYU

Bonnie Raitt – I Can’t Make You Love Me
https://youtu.be/nW9Cu6GYqxo

Johnny Cash – Hurt
https://youtu.be/HjQtlAiFLuc

Janis Joplin – Cry Baby
https://youtu.be/hT4bV-U_h50

Alvin Lee – The Bluest Blues
https://youtu.be/CzML5qtnO84

Samantha Fish – Gone for Good
https://youtu.be/K1grjzBHgmY

Jimi Hendrix – Villanova Junction
https://youtu.be/dQwwxiBjLzI

Carlos Martínez – El Presidiario
https://youtu.be/gkAdQF42em8

Spectacle: Costello, Jones, Kristofferson, Mellencamp & Cash
https://youtu.be/6xq3tWwnhzU

 

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Presidencia, Modificación de la ley seca

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Polo Ciudadano, The moratorium laws that Nito did and didn’t sign

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Moratorium laws – one of lime, one of sand

by Polo Ciudadano

President Laurentino Cortizo, forced by the popular pressure of more than 50 community protests in the last week of April and the widespread pailazo on Sunday, May 3, on the one hand; and on the other, by allegations of corruption in the purchases of respirators and other supplies to combat COVID-19, wherein citizens called for the resignation of Vice President José Gabriel Carrizo; was forced to partially sign a moratorium on debts and payments to public utilities that popular organizations demanded. The groups insisted on a little reliev from the critical economic situation of thousands of working families that are affected by the COVID pandemic.

It was a partial victory because Cortizo signed Bill 295, concerning the moratorium on the payment for public services such as water, elecriticy and telephone. It also called off the evictions of families who cannot afford their house rents in these circumstances. All of which is a relief that people rightly celebrated. However, that was not a gift from the government, but the product of public pressure.

The president did NOT sign Bill 287, on mortgage payment, loans, credit cards, etc.

On the contrary, Laurentino Cortizó announced his veto to this latest bill to rejoice from bankers who control the Panamanian economy.

Instead of signing Law 287, Cortizo bowed to the economic power of the financial sector, which at all times refused to be regulated by the state in any way. What was presented to the country, instead of a law, was a “deal” with the National Banking Association that establishes a moratorium until next December.

The moratorium agreed by bankers is undoubtedly a relief for employees who have lost their jobs, for professionals and small business owners whose economic lives have been paralyzed. But this debt relief is momentary, partial and controlled by the banks themselves. New conditions need to be individually negotiated.

It should be borne in mind that in January debtors will have to face payments for 2021 plus the accumulated capital and interest of 2020, regardless of whether they have managed to recover their jobs or restored their businesses to normal.

The gift for bankers has been huge, because the president announced that the “sacrifices” they would allegedly make with the moratorium until December would be compensated with $500 million from an International Monetary Fund (IMF) loan, which all Panamanians will end up paying.

Take into account that the Cortizo government, early in the COVID-19 crisis, allowed bankers to use $1.3 billion from the reserve fund to respond for the withdrawn deposits of savers leaving these without that backup. Panamanian banking had previously announced 2019 profits of more than $1.8 billion. That is, the people sacrifice everything and the bankers nothing.

In the face of protests about the inefficiency and political patronage in the Panama Solidarity Plan, with poorly distributed bags and bonuses that do not provide a basic survival diet, the government extended the payment of the “solidarity voucher” through the cedulas of tens of thousands of people. The program still doesn’t reach tens of thousands in need. A bit of lime, a bit of sand.

Do not forget that these partial achievements are a victory of thousands of people who took to the streets, despite fear of contagion, to demand a response from the government suitable to the drama of the moment through which we live. Let’s not forget that several of those protests were harshly repressed and their participants prosecuted, which will require a solidarity campaign to lift the processes.

The capitalist system of class exploitation is incapable of practicing human solidarity — not even in tragic situations such as those that humanity is experiencing right now with the pandemic. Capitalists always seek to take advantage and do business at the expense of public health. They’re already overcharging for medicines and medical equipment, in one way or another passing the bill onto working people.

Once again it is shown that we will only have solidarity and a humane society when we remove the corrupt oligarchs from power and establish a government that responds to the needs of those who are now exploited.

The struggle continues!

 

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Editorials: Four-legged partners; and No to impunity demands

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Abandoned and unfed dogs, cats and horses

The quarantine has been hard on people, especially those left without work and off of the lists of those who get such pitiful government assistance as there is. So people who can’t feed their animals are abandoning them, or partially so by letting them out to scrounge what they can.

There are some better off and kindly neighbors who are taking in, or better yet feeding and sending home, hungry animals in their communities. But no individual has the ability to tackle all that much of the problem. The curfew restrictions make it harder to try. The police rescue a lot of hungry, wandering animals but they also have limited resources and other pressing duties.

Why not pool public and private resources to address the problem? There are known dog and cat feeders. Over the years Spay Panama and its offshoot groups have often been partners with them to spay and neuter homeless dog and cat populations that would otherwise explode. Why not reactivate these networks, for starters by giving people who do this work limited salvoconductos to feed and rescue animals? Why not give those with horses but not much land a bit of extra time to take their animals out to graze?

The Environmental Police got into the dog and cat protection business because of all the heartless people who abandon animals in the national parks. The police have veterinarians who take care of the force’s dogs and horses. Why not send them on missions to where animals are being abandoned, bringing food, medicine and advice to support hard-pressed families with dogs and cats that are going hungry, and to support the work of the communities’ feeders?

Why not mobilize private donations from folks of all sorts for such work? The English-speaking community could play a special role here, as to many British and American subcultures dogs and cats are seen not so much as property but as members of families, such that the spay organizations have long had many supporters from these ethnic groups. The Hindus and some other denominations are also well represented among the stray animal feeders, as a matter of their faith.

Make the lockdown more bearable for humanity’s four-legged partners and you ease the discomfort of a lot of people. Let’s do this as an affirmation of our common decency.

 

Their liability should be no more
limited than anybody else’s

The world’s richest man, reaping his profits as e-commerce becomes one of the few businesses left standing, knew his workers were coming in sick and had them work without proper protective gear and with no paid sick leave benefits. When employees advocating a union objected to the unsafe conditions, he fired them. Under no circumstances should he be exempted from liability for what he did. Nor should any respectable Democrat consider his newspaper any sort of worthy publication of record.

Some owners of private nursing homes, well paid by government programs, figured that the residents were just senile old folks sent there to die. A number took few precautions in the face of the coronavirus pandemic. There was a huge death toll of people under their care. It will be a nightmare to prove anything in the courts, except that there is the old Roman legal maxim res ipsa loquitur – the thing speaks for itself. No way should the cost cutters be exempt from payment for the consequences of their neglect.

The aftermath of this catastrophe would best not be litigated in the courts. Better to settle at labor-management negotiations where working people have revived and enhanced the power of the unions. Better to legislate Medicare for All instead of sue over who pays the medical bills. Better to replace failed private health care schemes with strong public systems.

President Trump and the Congress have given their gifts to the billionaires. Now the Republicans are demanding exemptions from liability for what businesses do to people before they will consider any more funding to resist the COVID-19 plague.

Will the GOP pick up Democrat votes in the House? That’s why there are Democratic primaries. Will Republicans be able to sell their intransigence to their constituents? That’s why we will have a general election in November.

So many things will be changed by the current crisis. Americans will have blown it if among them are no clearer and better understandings of what is just and decent, and on the other hand what is obscene.

 

Wolfe Tone

Our freedom must be had at all hazards. If the men of property will not help us they must fall; we will free ourselves by the aid of that large and respectable class of the community – the men of no property.

Theobald Wolfe Tone      

Bear in mind…

 

Arise and warn!

Al-Muddaththir 74:2

 

Sometimes we don’t even realize what we really care about, because we get so distracted by the symbols.

Tom Wolfe

 

That little man in black over there, he says women can’t have as much rights as men, ’cause Christ wasn’t a woman! Where did your Christ come from? From God and a woman! Man had nothing to do with Him.

Sojourner Truth

 

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Jackson, Tom and Sally

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Tom & Sally
Sally Hemmings and Thomas Jefferson, doubts about their relationship
having been clarified in recent years by DNA tests on their progeny.

Democrats: the way we were

by Eric Jackson

It was a complicated and scandalous tale about the relationship between America’s third president and founder of the Democratic Party, Thomas Jefferson, and Sally Hemmings, the mixed-race slave who was mother to six of Jefferson’s children.

Jefferson was a polymath genius, who the way it’s taught in US schools is mainly described as the scribe who drafted the Declaration of Independence in 1776. But he was of far greater significance than that to the rise of the United States of America. An unchurched but ecumenical man, a freemason, he championed the right of people to believe whatever they want and to freely express their beliefs in speech and in writing. That included his tolerance for lurid tracts speculating about or exposing his relationship with Hemmings, which he declined to discuss with the press or otherwise for the record.

The relationship began when Jefferson was a widower. Hemmings, Jefferson’s slave, was also the younger half-sister of his late first wife. Jefferson, born into a slave-owning family, expressed distaste for the system, ensured that his children by Hemmings were educated as skilled craftspeople and sent as adults to states where there was no slavery. Hemmings herself was freed by Jefferson. But his will, which included the manumission of the rest of the slaves on his plantation, was not carried out because he died in debt and creditors auctioned off the slaves to be repaid.

Jefferson did not have the option of marrying Hemmings. Until the 1967 US Supreme Court case of Loving vs Virginia, interracial marriages were illegal in his state. With the education of his children by Miss Hemmings Jefferson actually committed a crime – in the wake of the 1831 Nat Turner slave revolt, Virginia law prohibited the teaching of a black person to read. That law lasted until overturned by the Civil War in the 1860s

As against those who would make Jefferson’s complicated personal life the beginning and end of his story, consider the enduring effects of his public policies:

– The Virginia statute on religious freedom that he wrote and which passed when he was governor, his advocacy of the Bill of Rights when the Constitution was being debated and his opposition to the Alien and Sedition Acts of 1798 set certain baseline principles of how human rights are perceived in American culture:

– His embrace of the Dutch jurist Hugo Grotius’s ideas about the existence high seas that are international waters which the ships of any nation might freely navigate quickly led to naval hostilities with North African powers but in the longer run set one of the cornerstones of the US status as a global trading power;

– His Louisiana Purchase from France expanded the United States from a strip of Atlantic seaboard states to a continental power;

– The Lewis and Clark expedition to explore the territory that America had bought, the earlier establishment of the University of Virginia, and his initial donation of books that grew into the Library of Congress laid some of the foundations for the United States to become a scientific and educational power.

 

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